Singes aveugles de couleur ‘guéris’

“Les scientifiques ont guéri la daltonisme chez les singes”, a déclaré le Daily Telegraph. Il a dit que cela signale l’espoir pour des millions de personnes atteintes de la maladie et d’autres défauts plus graves tels que la dégénérescence maculaire liée à l’âge.

La vision en couleur a été restaurée en utilisant la thérapie génique chez deux singes adultes nés sans pouvoir distinguer le rouge et le vert. Le journal a déclaré que ce type de daltonisme affecte principalement les hommes et affecte environ une personne sur 30 000 personnes.

Les singes-écureuils utilisés dans cette expérience ne pouvaient pas distinguer les parties rouges et vertes du spectre de couleur, mais pouvaient voir le jaune et le bleu, de sorte que les objets apparaissent principalement en gris.

La vision des singes a été testée en les entraînant à toucher une cible colorée sur un écran avec leur tête et en les récompensant avec du jus de fruit s’ils touchaient correctement la cible. Après le traitement, les singes ont eu une précision grandement améliorée dans l’identification des couleurs.

Bien que d’autres études soient nécessaires, cette avancée ouvre la voie à la recherche de traitements génétiques pour une gamme de troubles oculaires génétiques chez l’homme. Les experts disent que cette technique peut fonctionner pour les humains qui sont daltoniens, mais les essais chez les humains sont encore à une certaine distance dans le futur.

D’où vient l’histoire?

Cette recherche a été réalisée par le Dr Katherine Mancuso et des collègues des départements d’ophtalmologie de l’Université de Washington, de l’Université de Floride et du Medical College of Wisconsin. L’étude a été soutenue par des subventions de plusieurs organisations américaines, y compris les National Institutes of Health et les fondations caritatives. Il a été publié dans la revue à comité de lecture Nature grippe aviaire.

Quel genre d’étude scientifique était-ce?

Cette étude animale a exploré la possibilité de guérir la daltonisme en utilisant la thérapie génique dans des expériences sur deux singes adultes qui étaient daltoniens depuis leur naissance.

Les chercheurs expliquent que dans le daltonisme rouge-vert, il manque des substances appelées photopigments à l’arrière de l’œil, qui sont sensibles aux longueurs d’onde longues ou moyennes de la lumière. Chez les humains, cette affection est la maladie génétique la plus fréquente causée par un défaut d’un gène unique, le gène de la L-opsine, trouvé sur le chromosome X.

Une condition similaire affecte tous les singes écureuils (Saimiri sciureus), qui voient naturellement le monde en deux couleurs: bleu et jaune. Deux versions du gène L-opsin sont nécessaires pour une vision en couleur. L’un code pour un photorécepteur de détection de rouge, l’autre pour un photorécepteur de détection de vert. Comme les singes-écureuils mâles ne possèdent qu’un seul chromosome X, ils ne portent qu’une seule version du gène, ce qui les rend aveugles à la couleur rouge-vert.

Moins de singes écureuils femelles ont la condition car ils ont deux chromosomes X, et portent souvent les deux versions du gène L-opsin.

Les chercheurs disent que parce que les connexions nerveuses sont généralement établies au début du développement, on pensait auparavant que le traitement des troubles de la vision hérités serait inefficace à moins d’être administré aux très jeunes.

Les chercheurs ont utilisé un virus (un véhicule utilisé par les scientifiques en thérapie génique pour la livraison de matériel spécifique dans l’hôte) pour introduire une forme humaine du gène de la L-opsine détectant le rouge chez les singes. Ils ont injecté le virus derrière la rétine et ont ensuite évalué la capacité des singes à trouver des taches colorées sur un fond de points gris. Ils ont fait cela en entraînant les singes à toucher les taches colorées sur un écran avec leurs têtes, et les ont récompensés avec du jus de raisin s’ils touchaient le bon patch.

Ils ont montré aux singes une tache colorée de points entourés de différents points colorés, y compris des points gris. L’intensité de la cible rouge a été augmentée, de sorte que le point auquel les singes pouvaient distinguer avec précision le rouge du gris a pu être déterminé.

Lorsque les singes ont touché la cible colorée, un ton positif a retenti et ils ont été récompensés avec du jus, et le prochain procès a commencé immédiatement. Si la mauvaise position a été choisie, un son négatif a retenti et un temps de pénalité de deux à trois secondes s’est produit avant le début du prochain essai.

Des expériences antérieures chez trois singes ont utilisé une forme différente du gène, mais ce gène n’a pas fonctionné et la vision des singes ne s’est pas améliorée. Cette dernière expérience a testé une forme différente du gène chez deux singes et a utilisé plus de virus pour introduire le gène.

Quels ont été les résultats de l’étude?

Après 20 semaines, les compétences de couleur des singes améliorés et les singes pouvaient voir dans trois couleurs ou des nuances. Ils ont conservé cette compétence pendant plus de deux ans sans effets secondaires apparents.

Quelles interprétations les chercheurs ont-ils tirées de ces résultats?

Les chercheurs soulignent que l’ajout du gène manquant était suffisant pour restaurer la vision en couleur sans autre recâblage du cerveau, malgré le fait que les singes étaient daltoniens depuis leur naissance.

Ceci est une découverte importante car elle implique que le pigment de L-opsine de cône additionnel peut être ajouté à des âges plus avancés que ce que l’on croyait possible auparavant.

Les chercheurs disent: “Cela fournit une perspective positive pour le potentiel de la thérapie génique pour soigner les troubles de la vision chez les adultes.”

Que fait le NHS Knowledge Service de cette étude?

L’importance de cette étude sur les petits animaux réside dans ses implications pour les maladies humaines, mais cela n’a pas encore été testé. Bien que la daltonisme ne soit pas une maladie mortelle, elle peut être invalidante. Le fait que les chercheurs ont montré un remède pour une maladie similaire chez les singes rapproche le jour où d’autres maladies de cônes (les cellules sensibles aux couleurs) chez les humains pourraient être traitées de cette manière.

Dans l’ensemble, il s’agissait d’une étude bien menée avec quelques limitations notées par les auteurs. Un problème est que les personnes daltoniennes ont généralement une bonne vision et donc la sécurité des injections de virus et de gènes dans la rétine doit être assurée avant que le traitement puisse être testé de manière plus approfondie.

Essais de thérapie génique chez l’homme pour les formes plus graves de cécité connues sous le nom de dégénérescence rétinienne ont commencé, et ceux-ci utilisent les mêmes principes d’introduction virale de gènes à la rétine. Les chercheurs disent que leur modèle de la façon de faire cela chez les singes, où tous les photorécepteurs sont intacts et en bonne santé, permettra d’évaluer le plein potentiel de la thérapie génique pour restaurer la vue.