Observez minutieusement les cas, améliorez ma profession, écrivez à la Lancette

Ainsi écrivait Arthur Conan Doyle à sa mère pour les examens de médecine de l’Université de Edimbourg en 1881. Mais le créateur de Sherlock Holmes avait déjà publié une lettre au BMJ alors qu’il était étudiant en médecine1. Dans sa troisième année, il travailla comme assistant de distribution pour Reginald Hoare, un médecin généraliste à Aston. Conan Doyle avait développé des symptômes de névralgie persistante et pris la teinture de Gelseminum sempervirens, le rhizome séché et la racine de jasmin jaune. Ses effets ressemblent à ceux de la nicotine, mais avec une dépression plus forte du système nerveux central. Il augmente la dose progressivement de 40 minima (2 ml) le premier jour à 200 minima (10 ml) par le septième caudal. Conan Doyle a rapporté ses symptômes résultants; initial “ vertiges, ” l’accommodation difficile des yeux, les maux de tête et la diarrhée avec une dépression sévère le dernier jour. Bien que sa lettre BMJ décrit les effets secondaires du médicament, il devait savoir que des décès par arrêt respiratoire avaient été rapportés avec Gelseminum. L’expérimentation à soi-même réapparaît dans sa thèse sur les changements vasomoteurs dans tabes dorsalis.2 Conan Doyle décrit expérimenter avec la nitroglycérine en tant que vasodilatateur avant de l’utiliser sur son premier patient. “ La dose commençant par une goutte peut être augmentée à 20, un mal de tête congestif étant le premier signe de surdosage. J’ai moi-même pris jusqu’à quarante minimes sans inconvénient. Conan Doyle n’était pas le seul médecin expérimenté au XIXe siècle. Dans les années 1880, Sigmund Freud a attiré l’attention du monde médical sur les effets de la cocaïne, mais il les a aussi échantillonnés: «Dans ma dernière dépression sévère, j’ai pris ‘ coca ’ encore une fois et une petite dose m’a soulevé vers les hauteurs, ” il a écrit à son fiancé é e. 3 Freud a abandonné son intérêt pour la cocaïne alors que son collègue Karl Koller commençait à expérimenter son utilisation comme anesthésique en chirurgie oculaire. Conan Doyle a visité le service d’ophtalmologie de l’hôpital de Vienne en 1891 et a pris conscience de la toxicité de la cocaïne. Mais qu’en est-il du fictif Sherlock Holmes, devenu accro à la cocaïne? Sa dépendance a-t-elle commencé dans le même esprit d’auto-expérimentation que les explorations de Gelseminum et de la nitroglycérine de son créateur? Dans le Signe des Quatre, Dr Watson admoneste Holmes pour sa dépendance à la cocaïne: “ Comptez le coût! C’est un processus pathologique et morbide, qui implique un changement tissulaire accru et peut au moins laisser une faiblesse permanente. ”