Le lien entre le stress lié au travail et le cancer du sein n’a pas été prouvé

Le stress au travail augmente le risque de cancer du sein d’un tiers, a rapporté le Daily Mail cliquez pour en savoir plus. Le journal a déclaré que “les femmes occupant des emplois exigeants sont 30% plus susceptibles de développer la maladie que celles qui se sentent au sommet de leur travail”.

L’histoire est basée sur des recherches menées chez des femmes âgées entre 30 et 50 ans. Bien que l’étude ait trouvé une faible association entre le risque de cancer du sein et la «contrainte au travail», plusieurs lacunes doivent être considérées lors de l’interprétation des résultats. La situation n’est pas aussi claire que le journal l’a suggéré.

D’où vient l’histoire?

Les Drs Hannah Kuper et ses collègues de l’Unité de recherche clinique de la London School of Hygiene and Tropical Medicine de Londres ont mené cette recherche. L’étude a été financée par le Conseil suédois pour la planification et la coordination de la recherche, la Société suédoise du cancer, la Fondation suédoise pour la coopération internationale dans la recherche et l’enseignement supérieur, Pharmacia, Medical Products Agency et Schering-Plough. Il a été publié comme un bref rapport dans la revue médicale Epidemiology.

Quel genre d’étude scientifique était-ce?

L’étude faisait partie d’une vaste étude de cohorte prospective portant sur 96 000 femmes âgées de 30 à 50 ans tirées du registre central suédois de la population – l’étude de la cohorte sur le mode de vie et la santé des femmes. Les femmes ont été invitées à remplir un questionnaire sur le mode de vie au début des années 90 et cette étude a utilisé l’information d’un groupe de femmes – travailleuses (à temps partiel ou à temps plein) sans cancer qui ont retourné leurs questionnaires inclus. Cela signifie que les données de 36 332 femmes ont été analysées afin de déterminer si elles avaient un diagnostic de cancer du sein, si elles avaient émigré ou si elles étaient décédées au cours des 13 prochaines années.

Les chercheurs ont analysé si le niveau de stress au travail (une mesure de l’équilibre entre la demande et le contrôle au travail), mesurée par le questionnaire au début de l’étude, affectait le risque de cancer du sein chez les femmes lors d’un suivi.

Le stress était classé dans l’une des quatre catégories suivantes: «travail actif», où les femmes estimaient que leur travail était très demandé, mais qu’elles avaient un niveau de contrôle élevé; “Contrainte au travail” où la demande était élevée mais le contrôle était faible; “Faible contrainte” lorsque la demande était faible mais le contrôle était élevé; et “travail passif” où ni la demande ni le contrôle n’étaient considérés comme élevés. Les femmes de la catégorie «tension au travail» étaient considérées comme souffrant de stress au travail.

Quels ont été les résultats de l’étude?

Les chercheurs ont constaté que les femmes occupant un emploi à temps plein et qui se trouvaient dans la catégorie «tension au travail» étaient 1,4 fois plus susceptibles de recevoir un diagnostic de cancer du sein au cours du suivi de 13 ans.

Cela signifie que pour 1 000 femmes suivies pendant 10 ans, environ 20 (2%) ont développé un cancer du sein dans le groupe «travail» comparativement à 17 qui ont développé un cancer du sein dans le groupe sans stress au travail. Il n’y avait pas d’association entre la «tension professionnelle» et le risque de cancer du sein chez les femmes qui travaillaient à temps partiel.

Quelles interprétations les chercheurs ont-ils tirées de ces résultats?

Les chercheurs ont conclu qu’il y avait une légère augmentation du risque de cancer du sein chez les femmes travaillant à temps plein et qui éprouvaient du stress au travail.

Que fait le NHS Knowledge Service de cette étude?

Cette vaste étude de cohorte montre une faible association entre la “contrainte au travail” et le risque de cancer du sein. Les lacunes de l’étude nous conduisent à une vision plus modérée des résultats que ne le suggère l’article de journal:

Seulement 51% des femmes initialement sélectionnées pour la grande étude ont retourné leurs questionnaires. Par la suite, d’autres ont été exclus pour diverses raisons (par exemple, aucune information disponible sur la tension professionnelle, les femmes ne travaillaient pas à plein temps ou à temps partiel). Il n’y a aucun moyen de savoir comment les femmes qui n’ont pas répondu diffèrent de celles qui ont répondu. Par exemple, si aucun des non-répondeurs n’avait un cancer du sein, alors les résultats de l’étude changeraient.

Une autre faiblesse de cette étude est que la «contrainte au travail» a été mesurée à un moment donné seulement; au moment de l’inscription à la cohorte sur le mode de vie et la santé des femmes, jusqu’à 13 ans avant la fin de l’étude. La charge de travail a probablement changé à mesure que l’étude progressait et cela n’a pas été pris en compte.

Bien que les chercheurs aient tenté de prendre en compte d’autres facteurs pouvant expliquer le risque accru de cancer du sein, ils n’ont peut-être pas inclus tous les facteurs possibles. Les chercheurs rapportent que les femmes ayant une «tension professionnelle» dans cette étude étaient plus susceptibles de déclarer d’autres caractéristiques à risque élevé de cancer du sein (obésité, tabagisme, manque d’exercice) que les femmes à faible tension ou actives.

Les résultats de cette étude ne sont pas compatibles avec de nombreuses autres études qui ont examiné le lien entre le stress et le risque de cancer. D’autres études ont montré que le stress n’augmente pas le risque de cancer. Cancer Research UK déclare que «même dans le cas où le stress et le cancer sont liés, les effets seraient très faibles par rapport à d’autres facteurs tels que le mode de vie, l’âge ou les antécédents familiaux».

Gardant à l’esprit les lacunes de cette étude et ses résultats modestes, l’association ici ne devrait pas être sur interprétée. Comme le concluent les chercheurs, «à l’heure actuelle, l’absence de données épidémiologiques cohérentes ou de logique biologique limite l’interprétation de ces résultats».

Sir Muir Grey ajoute …

Le cancer du sein et la tension au travail sont des problèmes importants pour les femmes et chacun mérite d’être abordé sérieusement, même s’il n’y a pas de relation entre les deux.