L’allaitement “ne stimule pas l’intelligence des enfants”

«Les scientifiques ont découvert que les bébés recevant le buste avaient le même QI à trois et cinq ans que les jeunes nourris au biberon», rapporte le Sun à sa manière unique.

Une nouvelle étude a suivi environ 8 000 bébés en Irlande pendant cinq ans pour voir si l’allaitement avait un impact sur la résolution de problèmes et le vocabulaire (capacités cognitives), et les comportements problématiques.

L’un des problèmes de l’évaluation de l’allaitement maternel est que, dans les pays occidentaux, les mères qui allaitent ont tendance à avoir un niveau d’éducation supérieur, être de classe moyenne ou supérieure et moins susceptibles de fumer ou de vivre dans des foyers où l’on fume (comme cas avec cette étude). Ces facteurs peuvent fausser l’image globale.

Les auteurs de cette étude ont donc utilisé une approche connue sous le nom de correspondance de score de propension. Cela implique l’utilisation de méthodes statistiques complexes pour essayer de «jumeler» les enfants allaités avec les enfants non allaités qui ont des combinaisons similaires de ces facteurs. Il vise à réduire l’impact potentiel de ces facteurs dans l’analyse globale, afin qu’ils puissent simplement se concentrer sur l’allaitement maternel.

Une fois qu’ils l’ont fait, la seule différence qu’ils ont trouvée était que les bébés qui avaient été allaités complètement pendant plus de six mois présentaient des niveaux d’hyperactivité légèrement plus bas à l’âge de trois ans, mais pas à l’âge de cinq ans. Il n’y avait aucune différence entre les capacités cognitives des enfants allaités et non allaités à trois ou cinq ans.

Cette étude ne devrait pas décourager les femmes d’allaiter. Les auteurs notent eux-mêmes que cela ne remet pas en cause les autres avantages connus de l’allaitement maternel, tels que la réduction des taux d’infection chez les bébés. Cependant, cela peut aussi rassurer les mères qui n’ont pas pu allaiter.

D’où vient l’histoire?

L’étude a été réalisée par des chercheurs de l’University College de Dublin en Irlande et de l’Université de Montréal au Canada. Il a été financé par le septième programme-cadre de l’Union européenne et l’auteur principal a été soutenu par Marie Curie International.

L’étude a été publiée dans la revue médicale à comité de lecture Pediatrics en libre accès afin que vous puissiez le lire en ligne gratuitement.

Le rapport de cette étude est raisonnable, bien que The Sun pourrait peut-être envisager une façon moins puérile de décrire l’allaitement maternel que d’être «donné le bustier». Le Mail Online utilise également une tournure étrange, suggérant que les femmes subissent des pressions pour «recourir à» l’allaitement maternel.

De quel type de recherche s’aggissait-t-il?

Il s’agissait d’une étude de cohorte intitulée «Grandir en Irlande». Il a suivi un groupe de bébés en Irlande de la naissance à cinq ans. L’analyse actuelle visait à déterminer si le fait d’avoir été allaité au sein a eu une incidence sur les capacités cognitives des enfants et sur d’autres formes de développement à l’âge de trois et cinq ans.

Alors que l’allaitement est connu pour protéger les bébés de l’infection au début de la vie, son impact à long terme sur les résultats tels que le renseignement est moins clair. Certaines études ont trouvé un effet, d’autres non.

Ce type d’étude est le meilleur moyen d’examiner les liens entre l’allaitement maternel et les résultats des enfants. C’est parce qu’il ne serait pas possible d’allouer au hasard des mères pour allaiter ou non. La difficulté avec les études de cohorte est que de nombreux facteurs de confusion peuvent influencer les résultats. Il est donc très difficile de séparer l’influence de facteurs individuels.

Les femmes qui allaitent peuvent différer des femmes qui n’ont pas de facteurs tels que l’éducation parentale et le statut socio-économique. Et certains chercheurs pensent que ces facteurs pourraient contribuer aux différences observées dans les capacités cognitives des enfants. L’étude actuelle a utilisé une méthode statistique relativement nouvelle (appariement des scores de propension) pour essayer d’éliminer l’influence de ces autres facteurs dans les analyses, afin que les chercheurs puissent isoler l’impact de l’allaitement maternel seul.

Qu’est-ce que la recherche implique?

Les chercheurs ont sélectionné au hasard des familles avec des bébés nés dans une période de six mois entre la fin de 2007 et le début de 2008 en Irlande pour être invités à participer à l’étude.

Ils ont inscrit plus de 11 000 bébés et recueilli des informations à leur sujet de la naissance jusqu’à l’âge de cinq ans.

La présente étude a examiné si les bébés allaités différaient dans leurs résultats à trois et cinq ans de ceux qui n’étaient pas allaités.

Les chercheurs n’ont analysé que les données des enfants nés à terme (c’est-à-dire non prématurés) et dont les familles avaient fourni toutes les informations requises à l’âge de neuf mois. Environ 8 000 bébés avaient des informations complètes à cet âge et ont été suivis avec succès jusqu’à l’âge de cinq ans.

À neuf mois, les mères ont posé quatre questions sur l’allaitement, et les bébés ont été regroupés en ceux qui avaient été allaités à un moment donné et ceux qui n’avaient jamais été allaités.

Ceux du premier groupe ont été regroupés en fonction du temps pendant lequel ils ont été allaités:

jusqu’à 31 jours

entre 32 et 180 jours

181 jours ou plus

Les chercheurs ont testé les habiletés de résolution de problèmes et le vocabulaire (aptitudes cognitives) des enfants âgés de trois et cinq ans. Ils ont également mesuré tous les problèmes de comportement.

Les chercheurs ont ensuite utilisé une technique appelée «appariement par score de propension» pour faire correspondre les groupes allaités et non allaités pour 14 facteurs confondants autres que l’allaitement qui pourraient affecter les résultats, tels que:

sexe de bébé, poids à la naissance et méthode de livraison

l’âge de la mère, l’éducation, le statut professionnel et la présence de dépression

présence du partenaire de la mère dans la maison

classe sociale de la famille, la réception de soins médicaux gratuits ou non, et de fumer dans le ménage pendant la grossesse

présence de frères et soeurs dans le ménage

Ils ont examiné si, une fois qu’ils l’avaient fait, il y avait des différences dans les capacités cognitives ou les comportements problématiques à trois et cinq ans.

Quels ont été les résultats de base?

Les chercheurs ont constaté qu’environ 60% des bébés étaient au moins partiellement allaités jusqu’à un mois. Un peu plus de 40% ont été allaités au moins partiellement entre un et six mois, et seulement environ 5% ont continué pendant plus de six mois.

Il y avait des différences entre les circonstances familiales des bébés allaités et des bébés qui n’avaient jamais été allaités. Les familles des bébés allaités étaient, par exemple:

plus susceptible d’inclure le partenaire de la mère dans le ménage

plus susceptible d’être de classe sociale supérieure (professionnel / gestionnaire)

moins susceptibles de recevoir des soins médicaux gratuits

plus susceptibles d’avoir un niveau d’éducation maternelle plus élevé

plus susceptible d’avoir la mère au travail

moins susceptible d’avoir une jeune mère (24 ans ou moins)

moins susceptible d’avoir fumé pendant la grossesse

Les chercheurs ont effectué leur «appariement» statistique des groupes pour éliminer l’impact de ces facteurs. Ils n’ont trouvé aucune différence significative entre les bébés allaités jusqu’à six mois et les bébés non allaités âgés de trois ou cinq ans dans les capacités cognitives ou les comportements problématiques.

Les bébés qui ont été allaités entièrement (exclusivement ou presque exclusivement) pendant plus de six mois avaient des niveaux d’hyperactivité légèrement plus bas à l’âge de trois ans (selon les parents) que ceux qui n’avaient jamais été allaités. Cette différence n’a pas été observée chez ceux qui ont été allaités partiellement pendant cette période ou au moment où les enfants ont atteint l’âge de cinq ans.

Comment les chercheurs ont-ils interprété les résultats?

Les chercheurs ont conclu que lorsque l’on examinait les capacités cognitives et les comportements problématiques à trois et cinq ans, l’allaitement maternel n’était associé qu’à un léger avantage de l’hyperactivité à l’âge de trois ans.

Aucun bénéfice significatif n’a été observé dans ces résultats à l’âge de cinq ans, une fois que les enfants étaient à l’école. Fait important, ils notent que «ces résultats ne contredisent pas les nombreux autres avantages médicaux accordés à la mère et à l’enfant par l’allaitement maternel».

Conclusion

Cette étude a abordé la question controversée de savoir s’il existe des avantages à long terme de l’allaitement pour les capacités cognitives ou les comportements problématiques lorsque les enfants sont plus âgés (âgés de trois à cinq ans).

Bien qu’ils aient trouvé des preuves très limitées de bénéfice, les auteurs notent que d’autres études ont utilisé une analyse similaire mais ont trouvé des résultats différents. Les chercheurs pensent que cela pourrait être dû à de légères différences d’analyse.

Cela met en évidence les difficultés à être absolument certain que l’allaitement a un impact direct sur les résultats cognitifs à long terme.

Ce que nous pouvons dire, c’est que s’il y a des différences, elles ne semblent pas être grandes une fois que d’autres facteurs sont pris en compte. Cela peut être rassurant pour les femmes qui n’ont pas pu allaiter.

Les points forts de cette étude sont sa grande taille, le fait qu’elle a suivi les participants de façon prospective pendant une longue période, et a pris en compte un grand nombre de facteurs qui pourraient influencer le lien. Il y a des limites. Par exemple, ils ont recueilli des informations sur l’allaitement maternel à neuf mois. Dans certains cas, les mères n’ont peut-être pas été en mesure de se souvenir exactement de la durée exacte de l’allaitement maternel à ce moment-là, ou se sont senties obligées de rapporter des durées plus longues que celles qui ont été réellement atteintes.

Cela ne signifie pas qu’il ne vaut pas la peine d’allaiter si vous le pouvez. Cette étude n’a pas examiné tous les aspects de la santé et du bien-être des bébés et des enfants. L’allaitement maternel est connu pour protéger les bébés contre les infections. Il aide également à réduire le risque d’obésité, de diabète de type 2 et de maladie cardiovasculaire à l’âge adulte médian. L’allaitement maternel offre également des avantages pour la santé de la mère – réduisant le risque de cancer du sein et de l’ovaire, ainsi que l’ostéoporose et les maladies cardiovasculaires.

Certaines femmes trouvent difficile d’allaiter, et il est important de demander de l’aide tôt.

En savoir plus sur les problèmes d’allaitement maternel courants et sur ce qui peut être fait à leur sujet.