La grippe de l’homme: réel ou mythe?

La grippe humaine est réelle, a rapporté le Daily Mirror. De nombreux journaux ont rapporté que les scientifiques avaient constaté que les hommes souffraient davantage de la grippe parce qu’ils «investissaient dans leur esprit d’aventure au détriment de leur système immunitaire» (The Daily Telegraph).

Les nouvelles sont basées sur un modèle mathématique développé par des chercheurs de Cambridge, qu’ils ont eux-mêmes trouvé surprenant. Ils disent que si les hommes sont plus exposés à l’infection que les femmes, peut-être à cause de comportements plus risqués, il est possible qu’ils développent des systèmes immunitaires moins efficaces. Ils disent que ce résultat est “en contradiction avec les attentes intuitives”.

De nombreux journaux ont rapporté cette histoire, certains mettant en avant des théories supplémentaires sur la façon dont la testostérone pourrait interférer avec l’immunité. En général, les résultats surprenants des modèles doivent être traités avec prudence, et toute théorie plausible d’une différence immunitaire entre les sexes devra être testée dans des études de la vie réelle. Pour l’instant, la grippe humaine (réponses différentes entre les sexes à la grippe) reste non prouvée.

D’où vient l’histoire?

Cette recherche a été réalisée par le Dr Olivier Restif et le Dr William Amos des départements de médecine vétérinaire et de zoologie de l’Université de Cambridge. L’étude a été soutenue par une bourse de recherche de la Royal Society University à Dr Restif et publié dans la revue à comité de lecture, Proceedings of the Royal Society, Biological Sciences.

L’étude a suscité beaucoup d’intérêt dans les médias, qui ont rapporté plusieurs des théories sous-jacentes avancées par les auteurs pour expliquer leurs résultats. Le Daily Mail avance une idée du Dr Restif selon laquelle les campagnes de vaccination pourraient tenir compte de la plus grande vulnérabilité des hommes, mais cette suggestion va bien au-delà de ce qui pourrait être déduit de la science car aucune différence réelle n’a été démontrée dans l’étude.

De quel type de recherche s’aggissait-t-il?

Il s’agissait d’une étude de modélisation mathématique, dans laquelle les chercheurs ont tenté de répondre à la question «pourquoi les mâles et les femelles diffèrent-ils souvent dans leur capacité à faire face à l’infection?

Les chercheurs présentent le sujet en discutant de certaines études animales qui ont déjà indiqué qu’il pourrait y avoir des différences entre les sexes. Ceux-ci incluent des suggestions qui:

Les mâles sont plus exposés au risque d’infection que les femelles.

Les mâles sont moins capables que les femelles de faire face à l’infection.

Les mâles répandent plus de particules virales.

Les mâles souffrent de symptômes plus graves.

Ils notent que tous les résultats de l’étude ne sont pas en accord les uns avec les autres. Ils soulignent également que chez certains animaux, la femelle présente un risque plus élevé d’infection. Cette étude a examiné à la fois comment les hommes et les femmes choisissent des partenaires (stratégies de reproduction) et comment ils réagissent à différents pathogènes, tels que les virus.

Les chercheurs ont développé six modèles en tout. Trois modèles ont supposé qu’il n’y avait pas de différence entre les mâles et les femelles dans la susceptibilité à l’infection et trois ont supposé qu’il y avait. Les modèles variaient entre les «valeurs supposées» et les «compromis» (choix théoriques) entre les taux de récupération, les taux de mortalité de fond et la capacité de reproduction pour les hommes et les femmes. Selon les équations prédéterminées des chercheurs, une de ces valeurs augmentait, une autre diminuait.

L’un de ces six modèles a été conçu pour évaluer le taux de récupération de l’infection. Ce modèle supposait que les hommes étaient plus sensibles à l’infection que les femmes, puis faisait un «compromis» entre le taux de guérison et le taux de mortalité. C’est ce modèle qui a produit des résultats «surprenants».

Qu’est-ce que la recherche implique?

La modélisation dans cette étude a traversé deux parties (équations). Le premier calcul visait à donner un aperçu de la façon dont les gènes (génotypes) sont transmis à travers plusieurs générations et comment les proportions d’enfants portant les variations d’un gène peuvent changer dans des conditions idéales. La deuxième partie a examiné comment le nombre de personnes dans une population d’hommes et de femmes susceptibles pourrait augmenter ou diminuer en raison de trois hypothèses différentes concernant les taux de guérison, les taux de mortalité et la capacité de reproduction.

Les valeurs entrées dans ces équations étaient arbitraires, conçues pour tester la façon dont le modèle se comportait plutôt que de fournir une réponse définitive.

Les chercheurs ont ensuite utilisé un programme informatique pour étudier les «stratégies stables évolutives». C’est une technique utilisée dans le domaine de l’écologie comportementale pour comparer les pressions sélectives relatives auxquelles les femelles et les mâles sont soumis. Dans cette étude, les chercheurs ont utilisé leur modèle pour prédire quand les mâles et les femelles pourraient être exposés de la même manière à l’infection et être affectés par celle-ci.

Les chercheurs ont ajusté le modèle de l’effet de la compétition intra-sexe sur le succès reproducteur – en supposant que les mâles sont en compétition pour l’accès aux femelles, alors que les femelles sont en compétition pour les ressources.

Quels ont été les résultats de base?

Les chercheurs rapportent comment le modèle a répondu à plusieurs hypothèses différentes. Ils disent que pour l’une des trois situations où le modèle supposait qu’il y avait des différences entre les sexes en ce qui concerne la susceptibilité à l’infection, les mâles les plus sensibles ou exposés à l’infection avaient une immunité plus faible.

Cette augmentation modélisée de la susceptibilité (ou de l’exposition) des mâles à l’infection favorisait la propagation de l’agent pathogène dans l’ensemble de la population et entraînait une plus grande résistance ou tolérance chez les deux sexes. Cependant, au-delà d’un certain niveau d’exposition, le bénéfice d’un rétablissement rapide chez les mâles a été diminué en raison d’une réinfection constante (en supposant qu’il n’y avait pas d’immunité acquise dans la population).

Cela signifie que dans un modèle (celui qui supposait que les mâles avaient une plus faible résistance à l’infection), les mâles ont finalement développé une immunocompétence plus faible (capacité à combattre l’infection).

Comment les chercheurs ont-ils interprété les résultats?

Les chercheurs affirment que leurs résultats montrent que, selon une série de «hypothèses [contraintes] génétiques et écologiques, les mâles et les femelles peuvent développer différents niveaux de défenses immunitaires, parfois en contradiction avec les attentes intuitives».

Ils prétendent avoir identifié certains des facteurs clés qui aident à comprendre les pressions sélectives ou évolutives impliquées.

Conclusion

Comme pour toutes les études de modélisation, les résultats dépendent des hypothèses sous-jacentes, et dans ce cas de la façon dont les chercheurs ont établi des liens mathématiques entre les taux de récupération, les taux de mortalité et la capacité de reproduction dans la population théorique.

Il existe d’autres théories selon lesquelles le système immunitaire masculin pourrait être influencé par la testostérone, ce que les chercheurs n’ont pas considéré. Ils n’ont pas non plus mesuré l’immunité chez les hommes ou les femmes. En outre, les chercheurs ne suggèrent pas dans leur document de recherche que leur modèle a des implications pour la santé humaine.

L’un des six modèles commence avec l’hypothèse que les hommes ont une plus grande susceptibilité à l’infection. Les résultats de ce modèle ont été rapportés comme appuyant le cas de la grippe humaine. Cependant, la conclusion est purement hypothétique à ce stade et résulte de la démonstration que, sous certaines hypothèses, ces hommes perdront davantage de leur capacité à combattre l’infection.

L’hypothèse que l’immunité est héritée d’une manière «mendélienne» ou d’un seul gène, n’est que cela, une supposition. Beaucoup plus de recherche serait nécessaire pour tester si c’est effectivement le cas.

Le fait que la sélection sexuelle (comment le choix d’un partenaire peut influencer l’hérédité et la prévalence de certains traits) n’a pas été incluse dans ce modèle est une limitation de l’étude. Les chercheurs le reconnaissent et espèrent l’inclure dans les futurs modèles.

Dans l’ensemble, cette étude de modélisation suggère plusieurs modèles possibles de la façon dont l’immunité pourrait être héritée différemment selon le sexe – cependant, ce ne sont que des théories. Headlines que «grippe humaine» est réel et pas un mythe sont injustifiés. Toute théorie plausible d’une différence immunitaire entre les sexes aurait besoin d’être testée dans des études de la vie réelle, celles qui incluent également l’évaluation de la différence au sein de chaque groupe de sexe, aussi.